WLM: a galáxia anã isolada do Grupo Local

Nos confins do Grupo Local, uma galáxia solitária permanece separada

WLM foi descoberto em 1909 pelo astrônomo alemão Max Wolf, e identificado como uma galáxia quinze anos mais tarde pelos astrônomos Knut Lundmark e Philibert Jacques Melotte - o que explica o apelido incomum da galáxia. A galáxia está localizada na constelação de Cetus (O Monstro do Mar) cerca de três milhões de anos-luz de distância da Via Láctea, que é uma das três galáxias espirais dominantes no Grupo Local.

WLM é muito pequena e não tem estrutura, daí a sua classificação como uma galáxia anã irregular. WLM se estende por cerca de 8000 anos-luz, na sua maior parte, uma medida que inclui um halo de estrelas extremamente velhas descobertas em 1996.


Os astrônomos acreditam que comparativamente, pequenas galáxias primordiais interagiam umas com as outras gravitacionalmente e em muitos casos se fundiram, construindo-se em galáxias compostas maiores. Ao longo de bilhões de anos, este processo de fusão montou o grande espiral e galáxias elípticas que agora parecem ser comuns no universo moderno. Galáxias reunidas desta forma são semelhantes à forma como as populações humanas têm se deslocado ao longo de milhares de anos e se misturado em assentamentos maiores, eventualmente, dando origem a megacidades de hoje.

WLM, em vez disso, desenvolveu-se por conta própria, longe da influência de outras galáxias e suas populações estelares. Assim, como uma população humana escondida com contato limitado com pessoas de fora, WLM representa um "estado de natureza", relativamente imperturbável, onde todas as mudanças que ocorrem ao longo de sua vida útil tenham ocorrido em grande parte independente da atividade em outro lugar.

Esta pequena galáxia apresenta uma auréola prolongada de estrelas vermelhas muito fracas, que se estende para fora na escuridão do espaço circundante. Esta tonalidade avermelhada é indicativo de idade estelar avançada. É provável que o halo remonta à formação inicial da própria galáxia, utilmente oferecendo pistas sobre os mecanismos que geraram as primeiras galáxias.

As estrelas no centro do WLM, entretanto, aparecem mais jovens e mais azuis na cor. Nesta imagem, as nuvens rosadas destacam as áreas onde a luz intensa de estrelas jovens estão ionizadas com gás hidrogênio ambiente, fazendo-a brilhar em um tom característico de vermelho.

Esta imagem detalhada foi capturado pelo OmegaCAM imager de campo amplo, uma enorme câmera montada em Pesquisa telescópio VLT do ESO (no Chile - um telescópio de 2,6 metros projetado exclusivamente para o levantamento do céu à noite na luz visível dos detectores 32 CCD da OmegaCAM criando imagens de 256 megapixels, oferecendo uma vista de campo amplo muito detalhada do cosmos.

FONTE: ScienceDaily
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